Irene Ruiz, investigadora basuras marinas “dentro de la comunidad científica hay una gran inquietud por dar respuestas”

Irene Ruiz investiga los puntos de acumulación de las basura marina (compuesta generalmente de plástico) en el Golfo de Vizcaya. Los plásticos son, sin duda, una problemática de rabiosa actualidad. Así que hemos querido entender mejor la situación y el trabajo que hay detrás. ¡No os perdáis esta interesante entrevista para entender mejor el trabajo de Irene, a la que agradecemos el tiempo dedicado y las imágenes cedidas para la misma.

¿Hola Irene, podrías explicarnos cómo surgió tu interés en las basuras marinas?

Mi interés sobre las basuras marinas surge hace aproximadamente 4 años. La pasión que tengo por el mar junto con las ganas de seguir creciendo profesionalmente hicieron que, después de varios años trabajando como ingeniera de Caminos, en el 2014 comenzara un máster de Ingeniería de Costas y Puertos en el Instituto de Hidráulica de Cantabria.

Durante el segundo curso tuve la oportunidad de realizar prácticas en la delegación española de Surfrider Foundation Europe, una organización sin ánimo de lucro de carácter medioambiental y enfocada en la protección del medio marino. Poder aunar ingeniería y medioambiente me pareció un reto no solo a nivel profesional sino también personal y fue gracias a este periodo de formación que pude empezar a trabajar en torno a la temática de las basuras marinas y dedicarme posteriormente a tiempo completo a lo que hoy es el eje principal de mi tesis como investigadora pre-doctoral en el centro de tecnológico AZTI, ubicado en el País Vasco.

¿Cómo ha cambiado tu vida desde que trabajas en la problemática de las basuras marinas?

Lo cierto es que, a pesar de ser una usuaria habitual del mar y de la playa no fue hasta que empecé a dedicarme a nivel profesional a las basuras marinas cuando realmente tomé conciencia del alcance del problema y los impactos generados por este tipo de contaminación. Pero, sobre todo, lo que más me sorprendió a medida que fui conociendo más sobre este tema fue darme cuenta de todo lo que podemos hacer cada uno de nosotros en nuestro día a día para mejorar el estado de nuestros mares y océanos, que cubren ¡nada más y nada menos que el 70% de nuestro planeta!

Como consumidores (y potenciales generadores de basura marina) tenemos el poder de decidir si queremos realizar un consumo responsable incorporando pautas muy sencillas en nuestro día a día, pequeñas acciones con las que contribuimos a generar grandes cambios en nuestro alrededor. Simples hábitos que poco a poco cada vez se están arraigando más en la sociedad y que en mi caso aplico a diario como, por ejemplo, evitar el consumo productos de un solo uso, que contengan microplásticos o apostar por la compra de frutas y verduras a productores locales han ganado importancia a raíz de estar trabajando en esta temática. Ya no me imagino haciendo la compra sin mis bolsas de tela o consumiendo agua embotellada en botellas de plástico.

¿Te imaginabas hace un tiempo investigando en esta temática?

Lo cierto es que tanto las asignaturas relacionadas con la ingeniería marítima y como las relacionadas con ciencias ambientales me habían llamado la atención durante mi  carrera. Si miro para atrás, creo que hace unos años no habría podido visualizarme trabajando en esta temática. Sin embargo, me siento afortunada de, poco a poco y con el paso de los años, haber conseguido unir los puntos a nivel profesional y personal, es decir, aunar mi perfil como ingeniera con mi pasión por el mar y por la protección del entorno marino ¡que tanto me aporta en mi día a día!

me siento afortunada de, poco a poco y con el paso de los años, haber conseguido unir los puntos a nivel profesional y personal

No podría concebir estar lejos del mar, sin poder disfrutar del surf, de la navegación o de simplemente pasar tiempo contando olas así que poder investigar, poniendo un granito de arena en mejorar el conocimiento sobre su estado y contribuir a protegerlo es una gran oportunidad, pero también ¡una gran responsabilidad!

¿Puedes explicarnos los objetivos de tu investigación y que conclusiones esperas obtener?

El objetivo de mi investigación se centra en estudiar la dinámica costera relacionada con la dispersión y acumulación de basuras marinas en el sudeste del Golfo de Vizcaya, su caracterización para conocer su origen y la evaluación de la eficiencia de diferentes tecnologías de detección y monitorización con el fin de proponer diferentes directrices para realizar una gestión sostenible de las mismas.

Numerosos estudios identifican el sudeste del Golfo de Vizcaya como un “Cul-de-sac” o lo que es lo mismo, una zona caracterizada por una alta retención de basura marina y para la que se hace necesario tomar medidas con carácter de urgencia. Estas medidas deben estar basadas en un conocimiento detallado de los patrones de comportamiento de la basura y de la eficiencia de las tecnologías disponibles para su monitorización y son estas dos líneas de trabajo  entorno a las que se estructura mi tesis.

¿Qué herramientas o datos empleas en tu día a día para ello?

Trabajo, entre otros, con datos reales de campañas de muestreo de macro basuras procedentes de la zona costera del sudeste Golfo de Vizcaya, que nos aportan información sobre la cantidad, el tipo y las posibles fuentes de esas basuras. También con datos boyas de seguimiento que lanzamos en mar abierto y en los ríos del entorno y que nos ayudan a conocer mejor las posibles trayectorias que siguen las basuras en las desembocaduras y una vez que llegan a la costa y, por último, con datos de cámaras IR que monitorean las desembocaduras de los ríos y que nos proporcionan información sobre cantidades y dimensiones de las basuras vertidas por las cuencas al mar.

Todos estos datos los combinamos posteriormente con parámetros océano-meteorológicos, con datos de radar de alta frecuencia y con modelos numéricos para poder determinar con más precisión cómo se comportan las basuras marinas en nuestra zona de estudio y así poder apoyar la toma de decisiones por parte de las administraciones responsables de su gestión.

¿Crees que el esfuerzo en investigación que se realiza en la problemática de las basuras marinas es suficiente?

Lo cierto es que, a lo largo de estos años de trabajo he podido comprobar que dentro de la comunidad científica hay un gran inquietud por dar respuestas a las preguntas aún abiertas sobre cuál es el estado real de nuestros mares y océanos en lo que a contaminación por basura marina se refiere, tanto a nivel local, como regional y  global (cuantificación de abundancias, identificación de hot-spots o zonas de acumulación, mecanismos de transporte que rigen la distribución de la basura marina, principales fuentes de esta contaminación etc).

he podido comprobar que dentro de la comunidad científica hay un gran inquietud por dar respuestas a las preguntas aún abiertas sobre cuál es el estado real de nuestros mares y océanos en lo que a contaminación por basura marina se refiere

La necesidad de contestar a estas preguntas, identificadas no solo por los científicos sino también por la sociedad, cada vez más implicada y consciente de las dimensiones del problema así como las ganas de tomar parte en este asunto de las administraciones públicas, responsables de proporcionar soluciones a este problema tanto preventivas como correctivas, han sido, bajo mi punto de vista, factores claves para que diversos instrumentos de financiación estén apostando por la investigación relacionada con las basuras marinas.

Programas europeos como H2020 o LIFE son dos ejemplos de mecanismos cofinanciación de proyectos de investigación sobre basura marina en el territorio europeo, pero son numerosas las diferentes entidades tanto públicas como privadas a todas las escalas que están financiando proyectos de esta línea de investigación. Es necesario seguir invirtiendo en investigación, invertir todos los esfuerzos posibles para hacer frente a los grandes restos medioambientales (no solo basura marina sino también otros de igual la misma magnitud como el cambio climático, sobre explotación pesquera, eutrofización etc) a los que nos enfrentamos como sociedad y que nos ecaminan a la protección y conservación nuestro entorno marino.

¿Algún/a referente en tu campo?

Son varios los referentes a nivel científico que han destacado y destacan por ser pioneros en la temática de las basuras marina y por la calidad de sus investigaciones. Científicos como FranÇois Galgani, Erik van Seville, Laurent Lebreton o Andrés Cózar han abierto camino para las siguientes generaciones que ahora trabajan en basuras marinas. Pero no querría olvidarme también de todos aquellos que con su esfuerzo, motivación y a veces, con la dificultad para poder financiar sus estudios, trabajan en esta temática sin perder la ilusión y dando lo mejor de sí mismos ¡ellos también son un referente!

¿Crees que últimamente la sociedad da más importancia a los problemas del plástico? 

Creo que, sin duda, cada vez se da más importancia la problemática producida por el consumo excesivo del plástico y sus impactos y esto se refleja en las diferentes y cada vez más habituales iniciativas que lideran los ciudadanos como pueden ser, por ejemplo, las acciones de recogida de basura marina en playa o en el rechazo en la compra habitual a los productos de un solo uso.

¿Crees que, en ese ámbito, los medios de comunicación tratan correctamente el tema?

Los medios de comunicación hacen una gran labor de divulgación y juegan un papel imprescindible a la hora de acercar el problema de las basuras marina a la sociedad en un lenguaje más cercano y directo para el público general. Sin embargo, es responsabilidad compartida por parte de los medios en sí y de los investigadores y divulgadores científicos proporcionar información veraz y evitar el sensacionalismo de la temática basándose en datos no contrastados a nivel científico.

¿Por qué crees que muchas veces no somos conscientes del impacto que tienen nuestros hábitos?

Puede surgir sencillamente de una falta de conocimiento combinada con un conformismo que a veces nos impide mirar más allá y ser críticos con nuestros patrones de consumo.

¿Qué solución piensas que puede tener la problemática de la basura marina?

Creo que la solución está, en parte, en cada uno de nosotros y, que juntos, podemos ser impulsores del cambio como sociedad. Pequeños gestos como los que comentaba al comienzo de la entrevista son determinantes para evitar que esta problemática siga creciendo. Estas acciones combinadas con nuevas medidas legislativas como la recién aprobada estrategia europea sobre los plásticos y que nos acercan a la transición hacia una economía circular son parte de la solución a nivel preventivo pero aún queda mucho trabajo a nivel correctivo y, por supuesto, mucha labor de sensibilización.

queda mucho trabajo a nivel correctivo y, por supuesto, mucha labor de sensibilización.

¿Qué le recomendarías a alguien que quisiese empezar a tener una vida #zerowaste o utilizar menos plástico, pero que no supiese cómo empezar?

En primer lugar, animarle sin duda, explicándole la facilidad con la que puede adoptar pequeños y buenos hábitos en su día a día . Elegir productos de proximidad, comprar a granel evitando el uso de bolsas de plástico, sustituir productos de higiene personal, como el cepillo de dientes de plástico por otras alternativas como los fabricados en bambú…hay una gran cantidad de opciones y además toda una comunidad a nivel mundial que está adoptando una vida #zerowaste ¡así que es fácil conocer las alternativas al plásticos y a sentirse totalmente respaldado!

¿Cómo te ves en los próximos diez años? 

¡Pues espero que con la salud y la energía suficientes para seguir trabajando en la investigación y la protección del medio marino y disfrutando del mar todo lo posible! 

Para terminar la entrevista, ¿podrías mandar un mensaje a los lectores de Crónicas de un Amonite?

En primer lugar, darles las gracias por dedicar unos minutos a leer esta entrevista y, en segundo ¡animarlos a que protejan el medio ambiente tanto por nosotros como por las próximas generaciones que están por llegar! Ellos también se merecen disfrutar como nosotros de todo lo que nos aporta la naturaleza y en particular el mar y los océanos.


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