La historia de cómo se encuentra… ¿una nueva especie de Orcas?

Descubren lo que podría ser una nueva especie de Orcas en Cabo de Hornos, Chile.

Comparadas con las “Orcas comunes” tienen la cabeza más redondeada, una aleta dorsal más estrecha y puntiaguda, y una mancha ocular más pequeña; ninguna orca parecida a esta había sido descrita antes.

El equipo investigador ha recolectado muestras genéticas de varios individuos para ayudar a determinar si estos animales son nuevos para la ciencia. Un hallazgo que si termina siendo cierto no hace sino recordarnos lo poco que sabemos sobre la vida marina y los océanos.

El descubrimiento no es mera casualidad, ya que no es el primer avistamiento de estas Orcas Tipo D, como las han llamado por el momento. Se conocían de un varamiento masivo de hace más de 60 años, de historias contadas por pescadores y de algunas fotos hechas por turistas. Pero estos indicios no habían sido refutados hasta ahora, y se creían casos aislados o mutaciones puntuales, sin pensar que podría ser “una nueva especie”.

Comparación entre las Orcas comunes y las Tipo D (credit NOAA)

El equipo que ha hecho el descubrimiento estaba allí en busca de este tipo de orcas, ya que durante años han ido recopilando información sobre los avistamientos que tenían lugar y las historias que se contaban. El primer avistamiento de estas inusuales orcas data de 1955, cuando 17 animales vararon en la costa de Paraparaumu, Nueva Zelanda. Después, en 2005, un científico francés enseñó al jefe de la actual investigación, Bob Pitman, fotografías de orcas con aspecto extraño que sacó de artes de pesca comercial cerca de la isla de Crozet, en el sur del océano Índico.

Las historias continuaron con pescadores chilenos hablando sobre orcas cazando en sus artes de pesca, entre 60 y 80 millas al sur de Cabo de Hornos, donde la placa continental cae hacia las profundidades delo océano. Basándose en las fotografías de los observadores pesqueros, la mayoría de las orcas ladronas eran orcas “normales” pero entre las imágenes había también Orcas de tipo D. Según los pescadores además, los dos tipos de orcas se diferenciaban en comportamiento, ya que no se juntaban; las de tipo D se quedaban más alejadas de los barcos cuando las orcas comunes estaban cerca.

En 2010 después de un gran trabajo de investigación y documentación, Pitman y sus colegas publicaron un artículo científico describiendo las Orcas tipo D en el que incluyeron fotos de cada encuentro y un mapa de la localización de los avistamientos. Éstos indican una distribución alrededor de todo el continente Antártico pero en aguas subantárticas. Las Orcas tipo D parecen evitar las aguas más frías, y por ello los autores de la investigación sugieren “Orcas subantárticas” como nombre común.

Finalmente este año, con la ayuda de un donante anónimo y la colaboración de varias entidades, Pitman ha podido reunir una expedición de expertos internacionales en ballenas. En enero navegaron hacia Ushuaia a bordo del Australis para investigar sobre este tipo de orcas. Después de más de una semana fondeados por los vientos de esta región, pudieron ir mar adentro y tuvieron la suerte de tener un encuentro con las orcas que buscaban y hasta poder grabar imágenes submarinas y vocalizaciones de un grupo de 30 ballenas.

Os dejo el artículo de la NOAA donde se pueden ver varios vídeos de estos estupendos animales.

 

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