Cangrejos del Coco

Extremo sur de la US-1; Fuente: Google Maps

La idea de escribir sobre los Cangrejos del Coco ha rondado por mi mente desde hace muchos meses, después de ver uno con mis propios ojos. Me dirigía en coche hacia el sur por la US-1 (carretera que une Canadá y los Cayos, el extremo sur del estado de Florida) cuando de repente vi algo que me pareció ser una piedra móvil de color azul cruzando la carretera. Ante mi sorpresa, me explicaron que se trataba de un Cangrejo del Coco, criatura que captó mi atención y sobre la que quiero compartir algunas curiosidades para darlo a conocer.

Cangrejo del Coco (Birgus latro); Fuente: ARKive.org (clicka en las imágenes para verlas en mayor tamaño)

El Cangrejo del Coco (Birgus latro) es un tipo de cangrejo ermitaño terrestre con una apariencia espectacular y una biología intrigante. Capaz de crecer a de manera gigantesca, es el artrópodo terrestre más grande y pesado del mundo (el más largo es el Cangrejo Gigante Japonés). De hecho, Charles Darwin describió el Cangrejo del Coco como “monstruoso” cuando lo encontró en las Islas Keeling durante su expedición con el Beagle.

Este enorme crustáceo está bien adaptado a la vida en tierra y sus patas son largas y robustas. También sus garras son grandes y musculadas – las usan para abrir los cocos. Es un comportamiento único entre los cangrejos y explica por qué esta especie se llama Cangrejo del Coco. De hecho, las garras son tan poderosas que pueden levantar objetos como troncos o rocas que pesan hasta 28 kg. Sus ojos acechados son rojos y el color del cuerpo varía de azul violáceo a rojo anaranjado y negro.

Cangrejo del Coco; Fuente: ARKive.org

Vayamos pues a algunas curiosidades:

1. SON ENORMES

Originarios de las islas de los océanos Índico y Pacífico Sur, estos animales son realmente enormes. Pueden llegar a pesar 3kg y medir 1m de una pata a otra.

2. SON ERMITAÑOS

¿Dónde encaja un animal tan extraño en el reino animal? ¿Son langostas? ¿Tarántulas? ¿Extraterrestres espaciales? De hecho, Birgus latro es un artrópodo, un cangrejo ermitaño.

Es posible que en la playa hayas visto algún cangrejo ermitaño refugiado en una concha de caracol abandonada, llevándola como casa portátil. Y eso mismo hacen los Cangrejos del Coco ¡cuando su tamaño se lo permite!

Cangrejos del Coco en la playa; Fuente: ARKive.org
  1. SALEN DE SUS CONCHAS

Al igual que otros cangrejos, los Cangrejos del Coco recién nacidos comienzan su vida flotando libremente en el mar. Después de aproximadamente un mes de comer y crecer, llegan a tierra firme, encuentran una concha de caracol vacía y la habitan. Los pequeños Cangrejos del Coco llevan esta casa móvil mientras comienzan la transición a una vida que será, en el futuro, totalmente terrestre.

Una concha marina es un lugar agradable y protector para vivir, pero tiene sus inconvenientes. A medida que el cangrejo crece, cada vez le resulta más incómodo vivir en ese espacio limitado. Entonces, busca otro caparazón más grande. Pero, ese cambio de hogar conlleva cargar con más peso y por eso los Cangrejos del Coco se han adaptado a otro estilo de vida. Esta adaptación pasa por arrastrarse para endurecer las blandas partes de su cuerpo (que antes quedaban protegidas por el caparazón) regenerando las capas de los tejidos a base de calcio. Sin su antiguo hogar son libres de restricciones de tamaño… y es por eso que llegan a ser enormes.

Cangrejo del Coco enfrentándose a un coco; Fuente: ARKive.org
  1. LOS CANGREJOS DEL COCO COMEN COCOS (por supuesto) …

Esto puede parecer obvio por el nombre del Cangrejo del Coco. Pero si alguna vez has tratado de abrir un coco, sabrás que es un desafío difícil. De hecho, he leído sobre un extenso debate científico que cuestionaba si realmente eran capaces estos cangrejos de abrir un coco… y les cuesta lo suyo (puede llevarles días raspar la capa fibrosa del coco), pero este crustáceo armado ¡es capaz de todo!

Evidentemente, tener acceso a los nutrientes de los cocos hace que los cangrejos que los consuman sean de mayor tamaño (llegando a ser el doble de grandes que sus compatriotas menos talentosos…).

Pero comer fruta no es esencial para su supervivencia. Entonces, ¿qué otros alimentos comen los artrópodos terrestres más grandes del mundo?

Birgus latro comiéndose los restos un compatriota; Fuente: ARKive.org
  1. … Y TAMBIÉN COMEN ANIMALES MUERTOS, Y… ¡CANGREJOS!

La dieta de un Cangrejo del Coco puede incluir otras frutas tropicales, material vegetal, animales muertos como aves, tortugas y ratas y otras especies de cangrejos. Incluso se enfrentan y devoran entre ellos. De hecho, el biólogo Mark Laidre lanza la hipótesis de que su dieta se amplió en la era moderna hacia los cocos para aumenta su propia supervivencia.

También devoran los restos de su exoesqueleto después de cada muda… digamos que son animalitos hambrientos…

  1. HAY ISLAS SIN AVES POR CULPA DE ESTOS CANGREJOS

Estudios recientes apuntan que hay islas en el Pacífico donde las aves no nidifican… Y es que los Cangrejos del Coco son trepadores y se comen a las crías! Pero no sufráis, que no son un peligro para los humanos.

Desplazándose ágilmente; Fuente: ARKive.org
  1. TIENEN UN SENTIDO INCREÍBLE DEL OLOR …

Los Cangrejos del Coco a menudo se alimentan por la noche. Pero, ¿cómo encuentran comida cuando deambulan en la oscuridad? Pues la respuesta es simple, a pesar de que nos pueda sorprender viniendo de un cangrejo: la olfatean. Estos animales tienen un sentido del olfato muy eficiente. De hecho, una gran parte de su cerebro está dedicada a detectar olores. Podéis leer más sobre su olfato aquí.

Cangrejo del Coco; Fuente: ARKive.org

8….LO QUE PUEDE EXPLICAR POR QUÉ SON LADRONES

Entre muchos nombres, los Cangrejos del Coco también se conocen como Cangrejos Ladrones porque se llevan (roban) los cubiertos y otros objetos pequeños. Algunas personas incluso creen erróneamente que esconden cadáveres en sus madrigueras. La realidad es que su desarrollado sentido del olfato hace que sientan curiosidad por todo aquello que huele a comida, por tenue que sea el rastro.

Cangrejo del Coco en su cueva; Fuente: ARKive.org
  1. SON ANTISOCIALES

Los Cangrejos del Coco adultos viven solos en grietas o madrigueras, y protegen agresivamente su espacio y privacidad. Si otro animal entra en su madriguera corre el riesgo de convertirse en una comida.

Y es que los Cangrejos del Coco no interaccionan demasiado entre sí (más allá de cuando se aparean o se enfrentan), su comportamiento es territorial y prefieren mantenerse alejados los unos de los otros – se anuncian con movimientos bruscos de las pinzas.

Hembra de Birgus latro con los huevos bajo el abdomen; Fuente: ARKive.org
  1. LAS HEMBRAS LLEVAN A SUS CRÍAS BAJO SUS ABDÓMENES

Después aparearse, las hembras guardan los huevos fecundados debajo del abdomen y se encargan de mantenerlos a salvo hasta que están a punto de eclosionar manteniéndolos húmedos (las hembras se acercan al mar con frecuencia). Una vez los huevos han madurado, las hembras liberan a sus crías en las playas, donde se las lleva la corriente mar adentro. De ahora en adelante deberán sobrevivir solos hasta que llegue el momento de regresar a tierra.

  1. NECESITAMOS MÁS INFORMACIÓN SOBRE ELLOS

Los Cangrejos del Coco son criaturas poco estudiadas, y desde la perspectiva biológica necesitamos saber más sobre ellas, no solo porque son artrópodos increíbles sino porque tienen mucho que decirnos sobre la evolución y su adaptación.

Pueden ser enormes y estar fuertemente protegidos, pero también son muy vulnerables. Los Cangrejos del Coco tardan muchos años en crecer y pueden vivir más de 40 años. La reducción de su hábitat natural (por el cambio del uso de las zonas costeras) y los depredadores introducidos pueden ser muy dañinos – sobretodo para los ejemplares jóvenes (o cuando pierden el exoesqueleto). Por lo general, en su etapa adulta no tienen depredadores naturales, más allá de los humanos puesto que se consideran afrodisíacos. Por este motivo, las medidas de protección varían en función de la isla: en algunas su caza está prohibida en determinadas épocas del año (1 junio-30 septiembre, época de cría), y en otras se protege especialmente a los individuos con una longitud torácica inferior a 3,5 cm.

De acuerdo con la IUCN, no existen datos suficientes para determinar si Birgus latro es una especie en peligro, y en consecuencia está clasificada como «DD» (datos deficientes). Se considera que la población es importante es varias islas, pero rara en otras.

A pesar de ser criaturas gigantes, tienen una cara simpática. ¡Debemos protegerlas!; Fuente: ARKive.org

Referencias:

  1. IUCN Red List (November, 2017) http://www.iucnredlist.org
  2. Keynes, Richard. (2000) Charles Darwin’s zoology notes and specimen lists from H.M.S. Beagle. Cambridge, Cambridge University Press.
  3. Altevogt, R. and Davis, T.A. (1975) Birgus latro India’s monstrous crab. A study and an appeal. Bulletin of the Department of Marine Sciences, University of Cochin, 7: 11 – 23.
  4. Food and Agriculture Organization of the United Nations (FAO) (November, 2017) http://www.fao.org/docrep/field/003/AC281E/AC281E03.htm
  5. Held, E.E. (1963) Moulting behaviour of Birgus latro. Nature, 200: 799 – 800.
  6. Cook Islands Natural Heritage Trust (November, 2017) http://cookislands.bishopmuseum.org/showarticle.asp?id=14
  7. Seafriends (November, 2017) http://www.seafriends.org.nz/issues/cons/biodiv3.htm
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2 comentarios en “Cangrejos del Coco

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