10 curiosidades sobre murciélagos

Los murciélagos son seres misteriosos y desconocidos para la mayoría de la población debido a sus hábitos nocturnos. Este desconocimiento e incomprensión, junto a connotaciones terroríficas que se les han asociado, ha causado que muchos los teman y tengan mala fama en nuestra sociedad. Por lo tanto, no es raro verlos estos días como objetos decorativos con motivo de la celebración de Halloween. Por ello, qué mejor día para esclarecer algunos conceptos erróneos y aprender algo más acerca de estas fascinantes criaturas.

 

1.- No son ratones ni roedores

No son ni están relacionados con ratones a pesar de su parecido con ellos y de que en algunos idiomas el término murciélago esté constituido con la palabra ratón, como en el caso del alemán, catalán o euskara. De hecho, evolutivamente están más emparentados con carnívoros (perros, gatos) y ungulados (animales con pezuñas como vacas y caballos) que con los ratones.

Filogenia de mamíferos. Este árbol muestra el parentesco entre especies de mamíferos, cuantas más cortas las ramas, la cercanía entre los grupos es mayor. Imagen de http://www.researchgate.net

 

2.- ¿Mamíferos con alas?

Son los únicos mamíferos voladores, de hecho, la palabra quiróptero, el orden de mamíferos al que pertenecen, viene de la unión de dos palabras griegas: cheir mano y pteron ala.

Las alas están formadas por piel que se extiende hacia los lados de su cuerpo y sus piernas a lo largo del brazo y entre los dedos. A la piel que forman las alas se le llama patagio. Los dedos adquieren un papel muy importante en la formación del ala, ya que se alargan todos los dígitos menos el pulgar, como podéis ver en la imagen.

Mucha gente que padece quiropterofobia (miedo a los quirópteros) piensa que los murciélagos les atacarán volando y que se enredarán en el pelo o ropa, pero que esto ocurra es extremadamente improbable.

Imagen de la anatomía del ala de un murciélago. Se ve que el pulgar es corto y sobresale en la parte media superior del ala, que ayuda a trepar árboles y otras estructuras. El resto de dígitos están alargados y están integrados en la estructura membranosa que conforma el ala. Imagen de http://pacificrim.wikia.com/wiki/File:Bat.Wing.1.jpg

3.- ¿Cuántos murciélagos hay?

Al pensar en un murciélago nos viene a muchos la imagen del logo de Batman, pero los hay para todos los gustos y colores como demuestra la foto de abajo. De hecho, en el mundo hay más de 1.000 especies diferentes de murciélagos, siendo el segundo grupo más diverso de mamíferos, superado únicamente por los roedores. Se puede decir que el 20 % de los mamíferos son quirópteros.

Y no os penséis que en la península ibérica nos quedamos cortos, en España viven nada menos que 34 especies diferentes (32 en la península y dos exclusivamente en las Islas Canarias). Si quieres saber cuáles son aquí tienes la lista.

fig 3- diversidad
Pequeña representación de la diversidad de quirópteros. Fotos de MerlinTuttle.org

4.- No solo viven en cuevas

Cuando pensamos dónde viven los murciélagos a la mayoría nos viene la imagen de una cueva. Si bien en la península hay varias especies que viven en ellas, no son el único sitio donde se guarecen. Pueden usar huecos y agujeros de árboles en bosques, grietas de paredes rocosas e incluso se protegen en construcciones humanas como iglesias. Además, algunas especies tropicales también pueden refugiarse en hojas enrolladas de plantas o flores como las calas.

fig 4- hoja
Grupo de murciélago blanco hondureño refugiado bajo una hoja de Heliconia que ellos mismos moldean para que se parezca a una tienda para guarecerse.

5.- ¿Comen solo sangre?

Es conocida por todos la asociación que se ha hecho entre murciélagos y vampiros tanto en literatura como en cinematografía. Sin embargo, los murciélagos son el grupo de mamíferos que presenta la alimentación más variada, y existe una gran diversidad de formas de alimentación dentro de este orden.

Son muy pocas las especies que se alimentan exclusivamente de sangre, en concreto tres y todas son originarias del contintente americano. A parte de estos, los hay insectívoros, que se alimentan por ejemplo de polillas, moscas, mosquitos o escarabajos. Algunos comen invertebrados como arañas, escorpiones y cangrejos. Incluso algunos murciélagos  carnívoros comen vertebrados como ratoncillos o peces. Además, no podían faltar los herbívoros, que comen por ejemplo néctar, flores o frutas. Muchos están muy especializados en cuanto a su dieta, pero también los hay omnívoros que presentan una dieta muy variada.

fig 5- nectarivoro
Algunas flores se abren solo de noche cuando los murciélagos nectarívoros nocturnos son activos y las polinizan al alimentarse.

6.- No son ciegos

A pesar de la creencia popular y de que el origen del nombre común “murciélago” venga de la expresión “ratón ciego”, no son ciegos. En cuanto a la importancia que tiene este sentido, se pueden dividir dos grupos. Los zorros voladores que se alimentan de frutas dependen mayoritariamente del olfato y de la vista para encontrar su comida y navegar en el aire, ya que este grupo de quirópteros no ha desarrollado la ecolocación.

Por otra parte, el resto de los murciélagos más pequeños, al ser nocturnos,  emiten ultrasonidos que usan como radar para guiarse en la oscuridad, ya que su visión nos es muy buena en estas condiciones, pero también tienen los ojos bien desarrollados y pueden ver bien de día. Además, como curiosidad, se ha visto que muchas especies de murciélagos que se alimentan de néctar y polinizan flores pueden ver luz ultravioleta, ya que algunas de estas flores son violetas y reflejan esta luz. A parte de la ecolocación y la vista, también son importantes el olfato, el oído e incluso sensores de calor en la búsqueda de alimento.

fig 6- ojos
Esta especie de zorro volador (Cynopterus brachyotis) tiene los ojos bastante grandes, se alimenta sobretodo de frutas y las encuentra usando su olfato y guiándose con la vista.

7.- ¿Qué hacen en invierno?

Muchas especies de murciélagos que viven en regiones se enfrentan a cambios estacionales. Esto conlleva a que la disponibilidad de alimento del lugar donde residen disminuya y que las condiciones ambientales se endurezcan cíclicamente con la llegada del invierno. Cuando esto sucede, una de las opciones que tienen las especies para afrontarla es la migración, al igual que hacen muchas aves.

Otra opción es la hibernación, es decir, bajar la actividad y la temperatura del cuerpo de manera controlada hasta que las condiciones vuelvan a ser más adecuadas. Hay murciélagos que migran, otros que hibernan e incluso especies que hacen ambas cosas. Por lo tanto, en Halloween podéis estar tranquilos, ya que en muchos sitios las condiciones no serán adecuadas para ellos, por lo que estarán hibernando y es improbable que os los encontréis por la noche.

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Murciélago en estado de letargo, baja la actividad metabólica y la temperatura corporal de manera controlada para ahorrar energía. Imagen tomada de http://www.suffolkwildlifetrust.org

8.- Papel importante en el ecosistema

Los murciélagos cumplen importantes funciones ecosistémicas y a pesar de su mala fama son muy queridos en zonas más agrarias, ya que comen insectos que son plagas y realizan un control biológico de especies indeseadas para ganaderos y agricultores, tal y como comentamos en el post que tratamos sobre este tema.

Además, cuando se guarecen y hacen colonias su excremento, llamado guano, se acumula en el suelo justo debajo donde se cuelgan, y resulta ser un excelente abono para el campo. Al igual que en zonas más rupestres, en las ciudades también nos beneficiamos de estos animales ya que se alimentan cada noche de miles de insectos que nos molestan. A parte de estas funciones, en los lugares donde se encuentran especies frugívoras y nectarívoras se encargan también de polinizar muchas especies de plantas y de dispersar sus semillas.

fig 8 - guano 3
Guano de murciélago en un ático. Justo debajo de donde se cuelgan los murciélagos en los refugios  se pueden acumular de excrementos, donde los montones en ocasiones llegan a alcanzar varios centímetros. Imagen tomada de http://www.batsintheattic.org

9.- Rabia en murciélagos

Los casos más claros de participación que tienen los murciélagos como transmisores de rabia a otras especies se dan en particular en el continente americano, en especial en las especies hematófagas, es decir las tres especies que se alimentan de sangre. Aunque es cierto que también hay pocos casos en murciélagos insectívoros o frugívoros. Muchos murciélagos no desarrollan la enfermedad, pero son transmisores de ella, es decir son portadoras del virus que la causa y actúan como reservorio de dicho virus.

En España no ha habido casos humanos de rabia desde los años 70 aunque se detecten casos puntuales en murciélagos en la península. Según diferentes estudios la prevalencia de rabia de murciélagos se sitúa entre un 0 y el 3 por 100 en Europa. Por lo tanto, en España es muy raro que nos contagiemos de esta enfermedad por un murciélago, aunque por el pequeño riesgo que hay se recomienda evitar el contacto con quirópteros y si nos vemos en la obligación de hacerlo, protegernos siempre con guantes gruesos o toallas.

fig 9- rabia 2
Casos de rabia en murciélagos entre los años 1977-2006 en algunos países de Europa.

10.- Conservación de murciélagos

En España todas las especies están protegidas por ley, tanto por su importante función ecológica, como por el estado de conservación de algunas especies. La población de numerosas especies ha descendido tanto que han  desaparecido en algunas Comunidades Autónomas. Por ello si te encuentras con alguna en tu casa, no la mates, sigue las recomendaciones sugeridas por la Asociación Española para la Conservación y Estudio de los Murciélagos (SECEMU).

 

Si queréis ampliar información sobre la relación que tenemos los seres humanos con estos seres fascinantes y por qué debemos protegerlos, podéis ver el interesante documental producido por el Museo de Ciencias Naturales de Granollers que dura media hora:

http://www.rtve.es/television/20161226/murcielagos-del-mundo/1457740.shtml

 

¿Y vosotros qué pensáis sobre ellos?, ¿ha cambiado la percepción que teníais de estos animales?, ¿hay algo que desconocíais y os ha llamado especialmente la atención?

Podéis dejar vuestra opinión, comentario o pregunta abajo.

 

 

Referencias:

Página web de la Asociación Española para la Conservación y Estudio de los Murciélagos (SECEMU). http://secemu.org/murcielagos/los-murcielagos-espana/

Altringham, John D. Bats: from evolution to conservation. New York: Oxford University Press Inc. 2011. Print.

Foto de portada de Antton Alberdi.

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3 comentarios en “10 curiosidades sobre murciélagos

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