Control Biológico o pesticidas, ¿qué prefieres?

La población humana no deja de crecer y crecer año tras año, con una población actual de más de 7 billones de personas, y con la predicción de que alcanzará los 9 billones en 2050. Debido a este crecimiento poblacional, la agricultura ha tenido que intensificarse para poder satisfacer nuestras necesidades e intentar estar en situación de “seguridad alimenticia”, estado que asegura que hay suficiente comida para todos.

Para poder conseguir una mayor producción, la agricultura ha tenido que incrementar la mecanización, el uso de fertilizantes para aumentar las áreas cultivables, y el uso de pesticidas sintéticos para el control de plagas. En este post, nos vamos a centrar en este último aspecto.

¿Qué son las plagas? Pues se considera plaga a los animales que causan daños económicos a las personas, normalmente perjudicando a los cultivos.

¿Cómo combatimos las plagas? Tradicionalmente para acabar con estos molestos animales, usamos químicos orgánicos o sintéticos. Actualmente se usan varios tipos de químicos, tenemos los insecticidas para acabar con los insectos, los herbicidas para matar las “malas hierbas” (aunque realmente matan todas las plantas de la zona) y los fungicidas, que atacan a los hongos.

¿Son buenos estos pesticidas? Pues la verdad es que son efectivos, pero tienen sus aspectos negativos. Además no son una solución a largo plazo y hay que aplicarlos cíclicamente.

¿Qué efectos secundarios tienen los pesticidas? MUCHOS, así que sólo comentaremos los más importantes.

El principal efecto secundario del uso de pesticidas es la contaminación del suelo y la infiltración de los químicos hacia aguas subterráneas. Este punto es muy importante, teniendo en cuenta que cada vez disponemos de menos agua dulce potable, contaminar los ríos y acuíferos subterráneos, que son las reservas de agua dulce más importantes de la Tierra, no parece muy buena idea, ¿no?

Otro efecto muy importante es la llamada Bioacumulación. ¿Y qué es la bioacumulación? Pues significa que los pesticidas no se van una vez los usas, se quedan en las plantas y en el agua, y todos los animales que se alimentan de ellos van acumulando químicos en su organismo hasta causar su muerte.

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Fuente propia, Melani Martin de Hijas

Como ves en el gif, ésto es más peligroso para los animales en la cima de la cadena trófica, los superdepredadores, como son los lobos, las aves de presa, los tiburones y los humanos. Aunque en el caso de los humanos, necesitamos una gran dosis para llegar a la muerte, la bioacumulación de tóxicos si que puede provocarnos enfermedades y alergias. Si quieres saber más, puedes jugar con la imagen interactiva que encontrarás en: https://www.sciencelearn.org.nz/embeds/29-bioaccumulation-in-the-s

Otros efectos del uso de pesticidas, éstos ya más centrados en el mundo de la agricultura, serian la creación de animales resistentes a los pesticidas, és decir, animales plaga que no mueren; y la eliminación de enemigos naturales.

¿Quiénes son estos enemigos naturales de las plagas? Los enemigos naturales son los seres que causan la muerte de plagas de manera natural. Hay enemigos naturales distribuidos por todo el árbol de la vida y en su uso de basa el Control Biológico.

¿Control Biológico? Se entiende como Control Biológico “el uso de organismos vivos para disminuir la población o el impacto de un organismo plaga específico, haciéndolo menos abundante o menos dañino”.

Vale, pero ¿Qué especies son controladores biológicos y cómo se usan? Tenemos dos tipos de enemigos naturales:

Enemigos parásitos: serían los virus, las bacterias, los hongos y otros insectos, como las moscas y avispas parásitas. Los parásitos son muy eficientes a la hora de reducir plagas ya que un único parásito puede matar muchos insectos plaga. ¿Cómo los matan? en el caso de virus, bacterias y hongos, infectándolos y propagándose. En el caso de moscas y avispas, poniendo huevos en cientos de insectos. Además, los parásitos suelen tener huéspedes específicos y sólo afectan a esa especie concreta. Entonces, si tenemos una plaga de la cual conocemos un parásito, ¿crees que es inteligente utilizar dicho parásito para reducir la plaga en gran número y sin efectos secundarios?

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Enemigos depredadores: los depredadores son animales  que se alimentan de estos insectos plaga. Hay muchos depredadores naturales, entre ellos los pájaros, anfibios, mamíferos y otros artrópodos (invertebrados con patas articuladas como insectos y arañas).

¿Los insectos se alimentan de otros insectos? La respuesta es sí. Un caso muy conocido es el de la mariquita. Las mariquitas se alimentan de pulgón, una de las plagas más comunes, que no sólo afecta a los campos de cultivo, sino que también afecta a las plantas que podemos tener en nuestras casas.

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¿Crees que las mariquitas comen mucho? Pues cada mariquita se alimenta durante sus 20 días de vida adulta de unos 350 a 400 pulgones, y sus larvas seguirán alimentándose de ellos, aunque en menor ritmo.

Otros artrópodos depredadores de plagas son: hormigas; crisopas; avispas; sírfidos, un grupo de moscas; algunos ácaros, que atacan a otros ácaros; algunos hemípteros; arañas y mantis.

Los artrópodos ya hace tiempo que se utilizan como control de plaga biológico, y la manera más efectiva de que puedan cumplir con su función, es instalando plantas silvestres alrededor de los cultivos. Añadiendo plantas autóctonas (de la región en la que se encuentre el cultivo), estos artrópodos pueden instalarse de manera natural y permanecer en los cultivos durante años, controlando así de manera natural y continuada las especies plaga.

Otras especies que se utilizan des de hace largo tiempo como control de plagas, son las aves. La primera especie registrada utilizada, fue el miná común (Acridotheres tristis), un paseriforme (“pájaro cantor”), que fue introducido en 1762 des de la India a Maurutius para acabar con una plaga de saltamontes.

Finalmente, os pondré el ejemplo de un mamífero muy eficiente en el control de plagas. Los murciélagos. Los murciélagos se alimentan de insectos voladores, como los mosquitos, de los cuales un solo individuo de Pipistrellus pipistrellus, el pequeño murciélago de ciudad, puede comer más de 600 en una hora. Impresionante, ¿verdad? Resulta que los mosquitos ni siquiera son el alimento preferido de los murciélagos, sinó que prefieren comer polillas, que son más nutritivas. Por esto, los murciélagos se usan des de los años 50 para combatir las plagas en los cultivos de algodón, donde el murciélago Brasileño Tadarida brasiliensis ha ahorrado ¡entre 54 billones y 1 trillón de dólares anuales mundialmente!

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Si un murcielago tan pequeño puede comer tanto, ¿cuánto comerá uno de una especie más grande?

Desgraciadamente, la deforestación para, precisamente, crear campos de cultivo, ha acabado con los hogares de las especies que depredan a las especies plaga de manera natural, con lo que para poder beneficiarnos de estas especies, primero debemos proporcionales un lugar donde refugiarse.

Por último, cabe decir que se ha demostrado que todas estas especies hacen mejor su trabajo en campos de cultivo ecológico, dónde no se utilizan productos químicos sintéticos (aunque en muchos países sí está permitido de manera regulada el uso de compuestos de Azufre y Cobre, pesticidas naturales que son igualmente tóxicos).

Entonces, ¿si usamos pesticidas para acabar con las plagas, tenemos efectos secundarios de todo tipo? ¿y además hacemos que los enemigos naturales no puedan hacer su trabajo? Pues sí. Y, si los enemigos naturales no disminuyen las plagas, ¿eso significa que los campos quedan desprotegidos y se van a necesitar productos químicos otra vez? . ¿Hay manera de evitarlo? Por suerte sí. Si dejamos de utilizar productos químicos y adecuemos los campos. Plantando plantas silvestres en los márgenes de los campos para que vivan insectos y otros seres e instalando casas nido para aves y murciélagos para que puedan vivir cerca de los campos, recuperamos a gran parte de los enemigos naturales.

Ahora que sabes un poco más, ¿qué prefieres, los pesticidas o el control biológico? ¿una solución costosa en cuanto a dinero y efectos negativos y de corta duración; o una solución barata, natural y a largo plazo?

 

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