Vecinos molestos: Especies Invasoras

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Las especies invasoras son, después de la destrucción del hábitat (por ejemplo la deforestación), la principal amenaza de la biodiversidad del planeta. De hecho, suponen una mayor amenaza que la que suponen la contaminación, la sobrexplotación o las enfermedades juntas. Una especie invasora es definida como una especie alóctona, es decir no nativa (o autóctona) de un determinado ecosistema, la cual al ser introducida causa daños sobre el ecosistema, la salud humana o sobre la economía.

Cualquier especie tiene el potencial de convertirse en una especie invasora. Sin embargo, afortunadamente únicamente una pequeña fracción de ellas llega a convertirse en lo que conocemos como una especie invasora. A modo de ejemplo, de unas 1500 especies de insectos no nativos de Estados Unidos en los últimos 20 años, solo 235 se han convertido en plagas.

Algunas de las especies invasoras presentes en España.
Algunas de las especies invasoras presentes en España.

Para que una especie llegue a ser una especie invasora tiene que pasar por una serie de fases. En primer lugar una nueva especie que llega a un ecosistema pasa por un proceso de introducción (simplemente llega a éste nuevo lugar). Posteriormente, y pasado un cierto tiempo si aún persiste se dice que la nueva especie se ha establecido. Después, si consigue reproducirse con éxito y puede mantener una determinada población, se dice que se trata de una especie naturalizada. Finalmente, si una especie naturalizada comienza a causar algún impacto en el ecosistema o sobre los humanos, se dice que se trata de una especie invasora. En algunos casos, especies que llevan presentes mucho tiempo en un determinado ecosistema y son consideradas autóctonas, pueden también convertirse en invasoras (por ejemplo por la eliminación de depredadores que anteriormente pudieran tener).

Una de las principales causas por las cuales se cree que las especies invasoras tienen un gran potencial para causar daños, es la falta de depredadores en el nuevo ecosistema que colonizan. Debido al aislamiento geográfico, muchas especies han evolucionado en distintas regiones y bajo una serie elementos de control (otras especies y/o requerimientos específicos de hábitats) que han permitido mantener la poblaciones en un número aceptable. No obstante, al llegar a un nuevo ecosistema, estos elementos pueden no existir, y por tanto, causar un gran impacto en el nuevo medio que colonizan. Este efecto es aún más grave en islas, ya que el aislamiento geográfico es aún mayor.

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Algunas de las especies de peces invasores que pueblan nuestros ríos.

¿Cómo llegan éstas especies?

Las especies invasoras son consecuencia directa de la acción del hombre, ya sea de forma involuntaria o de forma directa. Muchas veces estas introducciones involuntarias ocurren mediante el transporte de bienes (por ejemplo a través de la carga de los barcos). Esta vía de entrada suele ser la característica de multitud de especies marinas, ya que se puede establecer una relación directa entre las principales rutas comerciales marinas y el número de especies alóctonas presentes en una determinada área.

Principales áreas y rutas de entrada de especies marina invasoras. Cómo se puede observar se puede establecer una relación directa entre el transporte marítimo y la llegada de especies invasoras. Adaptado de: international-marine.com
Principales áreas y rutas de entrada de especies marina invasoras. Cómo se puede observar se puede establecer una relación directa entre el transporte marítimo y la llegada de especies invasoras. Adaptado de: international-marine.com

No obstante, muchas de las especies introducidas son debidas a introducciones voluntarias. Algunas especies son trasladas de un lugar a otro ya sea para cría (por ejemplo para pesca o como mascotas) o bien como mecanismo de control de algunas especies. Muchas especies de peces presentes en nuestros ríos, tales como el Siluro (Silurus glanis) o la Perca del Nilo (Lates niloticus) fueron introducidas para satisfacer una cierta demanda de pesca recreativa en nuestro país, alterando gravemente toda la estructura trófica de los ecosistemas en los que están presentes. Muchas plantas ornamentales consideradas invasoras, entrarían dentro de esta categoría. Sin embargo, algunas especies fueron introducidas, como el caso de la Gambusia (Gambusia holbrooki), para controlar la proliferación de mosquitos. No obstante, actualmente supone un grave problema ya que compite y desplaza otras especies de pequeños peces autóctonos.

¿Qué efectos causan el ecosistema?

Entre los principales efectos que pueden causar en el ecosistema, se encuentran además de la alteración del hábitat, (a) la transmisión de enfermedades, (b) su potencial como depredadores,  (c) la exclusión de otras especies como competidores, o (d) la hibridación con otras especies. Además, desde el punto de vista económico causan enfermedades y pérdidas económicas sobre infraestructuras o cultivos.

  1. a) Transmisores de enfermedades

Uno de los principales impactos de les especies invasores incluyen el transporte de patógenos a poblaciones de organismos que no cuentan con resistencia frente a ellos. Éste es el caso del mosquito tigre (Aedes albopictus) el cual llegó a Europa a través del comercio de neumáticos usados. Se conoce que es transmisor de unas 20 enfermedades, entre ellas la fiebre amarilla. Muchas poblaciones de anfibios a nivel mundial se han visto reducidas en los últimos años, y está causada en parte una enfermedad (la quitridiomicosis) causada por un hongo.

Imágen de un mosquito tigre.
Imágen de un mosquito tigre.
  1. b) Depredadores

Algunas de estas especies son voraces depredadores, los cuales alteran totalmente la red trófica en la que se encuentran. Éste es el caso de, por ejemplo, la Perca del Nilo. Originalmente, fue introducida en el Lago Victoria en el año 1960 como fuente de alimento. Desde su introducción ha acabado con más de un centenar de distintas especies de peces nativas de este lago.

Red trófica antes de la introducción de la Perca del Nilo. Adaptado de (Salazar et al., 2009)
Red trófica antes de la introducción de la Perca del Nilo. Adaptado de (Salazar et al., 2009)
Red trófica después de la introducción de la Perca del Nilo. Adaptado de (Salazar et al. 2009)
Red trófica después de la introducción de la Perca del Nilo. Adaptado de (Salazar et al. 2009)
  1. c) Exclusión por competencia

La fuga de plantas tales como la Caulerpa taxifolia o Caulerpa racemosa/cylindrica suponen una grave amenaza sobre las praderas de Posidonia (citar article). La Caulerpa tiene un efecto devastador, ya que puede desarrollarse sobre cualquier tipo de sustrato. Además, tiene una mayor tolerancia a la contaminación que la Posidonia oceánica. Éste hecho hace que su expansión parezca imparable, y por tanto afectando gravemente a muchas especies asociadas asociadas a las praderas de Posidonia.

Fotografía de Caulerpa taxifolia. Fuente: Universidad de California
Fotografía de Caulerpa taxifolia. Fuente: Universidad de California
  1. d) Hibridación

La hibridación ocurre cuando dos miembros de distintas especies dan lugar a descendencia. Éste hecho supone un grave problema, ya que puede llevar a la extinción de la especie.

Métodos de control

Debido a los graves problemas medioambientales que puede llegar a causar la introducción de nuevas especies, se han desarrollado una serie de métodos para evitar o minimizar su impacto.

En primer lugar, y tal vez la técnica más efectiva es evitar que llegue a un nuevo ecosistema. Por ello, es muy importante vigilar las principales vías de entrada de especies invasoras, tales como la cubierta de los materiales de transporte o los depósitos de agua en el caso de los barcos. En el caso de algunas mascotas, evitar su liberación al medio ambiente.

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Debido al desconocimiento o por introducciones voluntarias muchas especies acaban suponiendo un grave problema medioambiental.

En caso de que la especie en cuestión ya haya sido introducida, es importante tomar medidas efectivas lo más rápido posible para evitar su propagación.

Uno de estos mecanismos es mediante control biológico, es decir, introducir un enemigo natural (una enfermedad, un parásito, un depredador o un competidor) para controlar el tamaño de la población.

Normalmente, se suele utilizar un enemigo natural de la propia zona de la cual proviene la especie. En otros casos, se puede optar por algún otro agente biológico proveniente de otra región como la utilización de la mixomatosis (un virus procedente de Sudamerica) para controlar las poblaciones de conejo europeo en Australia. Sin embargo, la utilización de esta técnica puede tener un efecto nocivo sobre otras especies o bien convertirse a su vez en una especie invasora.

Imágen de Australia a mediados del siglo XX, cuando las poblaciones de conejos se convirtieron en una auténtica plaga.
Imágen de Australia a mediados del siglo XX, cuando las poblaciones de conejos se convirtieron en una auténtica plaga.

El uso de productos químicos, como por ejemplo pesticidas y herbicidas, es otra de las técnicas utilizadas. Aunque puede ser una técnica válida, también presentan una serie de problemas. En primer lugar, las especies pueden desarrollar resistencia a estos productos con lo que sólo serán efectivos durante un tiempo. Además, la aplicación de pesticidas, como la cianamida cálcica para tratar con el caracol manzana (Pomacea sp.) afecta a otros organismos presentes en las masas de agua donde se encuentra.

Fotografia de un caracol manzana (Pomacea sp.), una plaga que asola los cultivos de arroz, especialmente en la zona del Delta del Ebro. Fuente: economiadigital.es
Fotografia de un caracol manzana (Pomacea sp.), una plaga que asola los cultivos de arroz, especialmente en la zona del Delta del Ebro. Fuente: economiadigital.es

Finalmente, también se puede aplicar el control mecánico para eliminar a los invasores. Ésta técnica ha sido comprobada como efectiva para controlar la población de Tamarix en el Sudoeste de Estados Unidos.

Para más información:

Las 100 especies invasoras más nocivas: http://www.issg.org/worst100_species.html

La pesadilla de Darwin (Documental sobre los efectos de la Introducción de la Perca del Nilo en el Lago Victoria): http://www.filmaffinity.com/es/film796782.html

Invasive Alien Species: A New Synthesis (2005): https://books.google.es/books?isbn=1597262889

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