Se rompe el puente del glaciar Perito Moreno

Como habréis leído en las noticias, redes sociales, etc., el puente de hielo que el glaciar Perito Moreno forma sobre el lago Argentino, en la Patagonia, se rompió el pasado 10 de Marzo.

La rotura, que se había iniciado en los dos días anteriores, culminó con la caída del puente que en ocasiones el glaciar forma en su avance, de manera natural, con la tierra firme, permitiendo observar todo un espectáculo de la naturaleza.

Tal vez, en esta ocasión ha tenido bastante repercusión por el hecho que se produjo sobre las 10.55 de la mañana (14.55 hora española) y ante la presencia de unas 2.000 personas. Pero por ello me ha picado la curiosidad y he decidido indagar un poco más sobre este fenómeno único.

Se trata de un fenómeno completamente natural y cíclico, que se produce cada cuatro o cinco años aproximadamente. Sin embargo, esta ciclicidad ha tenido algunas variaciones a lo largo del tiempo. El primer rompimiento del que se tiene registro ocurrió en 1917. Entre 1988 y 2004 pasó 16 años sin romperse. Luego volvió a ocurrir en 2006 y en 2008. El último fue hace cuatro años, en 2012 (aunque no pudo ser observado apenas porque ocurrió en la madrugada).

El glaciar Perito Moreno, es uno de los pocos del mundo que se mantiene estable, sin retroceder como consecuencia del calentamiento global. Éste puede ganar hasta tres metros diarios en algunas partes, alimentado por las intensas nevadas de la región patagónica, mientras muchas formaciones similares retroceden ante el aumento de las temperaturas.

Está ubicado en el Campo de Hielo Patagónico Sur, la tercera concentración de hielo más grande del mundo después de los polos, dentro del Parque Nacional Los Glaciares (declarado “Patrimonio Mundial” por la UNESCO en el año 1981) y al sudoeste de la provincia de Santa Cruz, limitando con Chile.

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Imagen de satélite mostrando la Península Magallanes al centro, rodeada por el Canal de los Témpanos y el Brazo Rico, con el Glaciar Perito Moreno al sureste.

Este Campo de Hielo alimenta a otros 47 grandes glaciares, de los cuales 13 descienden hacia la cuenca Atlántica. Además existen más de 200 glaciares de menor magnitud, independientes del Campo de Hielo Patagónico.

En la zona sur del Parque, frente a la península de Magallanes y sobre el brazo Rico del lago Argentino, se encuentra el inmenso glaciar Perito Moreno, de 250 kilómetros cuadrados y 30 kilómetros de longitud.

Como se ha comentando anteriormente, este glaciar muestra un sorprendente y curioso fenómeno, en el que su gran masa de hielo avanza continuamente, provocando la acumulación, rotura y desprendimiento de gigantescos bloques de hielo en su frente de 5 kilómetros de ancho y hasta 60 metros de altura, situado sobre el canal de los Témpanos.

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Desprendimiento de fragmentos previo a la caída del puente del glaciar. (Fuente: elpais.com. Fotógrafo: Walter Díaz.)

Cómo se produce el fenómeno

En primer lugar, el glaciar avanza hacia la península Magallanes constituyendo un dique natural. La pared formada debajo de la superficie hace que el caudal del canal de los Témpanos disminuya (ver esquema siguiente).

A continuación se da lugar al crecimiento del nivel de las aguas provenientes del lago Argentino, que queda dividido por el glaciar, provocando un desnivel de casi 20 metros entre ambos lados del puente. De este modo, las aguas del lago ejercen una tremenda presión sobre el dique natural que el glaciar forma con la costa rocosa.

El nivel va subiendo hasta que, por el principio de flotabilidad de Arquímedes, la fuerza de empuje que ejerce el agua sobre el dique iguala su peso. Cuando el hielo se despega en algún punto del apoyo rocoso comienza a filtrar el agua y se inicia el proceso de rotura. Ésta “no se debe a la fractura mecánica del hielo, sino al desarrollo de un canal subglacial”(Glaciarium).

A partir del momento en que se genera la filtración, el agua del lago va socavando el glaciar por debajo, produciendo el dicho canal subglacial, que se agranda por la fusión de las paredes del túnel y el hielo basal en flotación, hasta que consigue destruir definitivamente este dique y el puente de hielo se desploma. Este proceso puede durar entre 3 o 4 días, pero al ser un fenómeno totalmente natural es difícil de predecir con exactitud.

Posteriormente, las aguas se nivelan de nuevo. Así se vuelve a unir el Brazo Rico con el canal de los Témpanos y empieza de nuevo el ciclo imprevisible de cuatro o cinco años hasta la nueva ruptura colosal.

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Todos los derrumbes son distintos. En esta última ocasión se ha filtrado mucho caudal de agua.

Se trata de uno de los espectáculos más famosos del mundo dado que es el único glaciar de Argentina al que se puede acceder en vehículo, lo cual facilita su observación por el público. El glaciar se rompe ligeramente todos los días del año, por lo que el espectáculo está garantizado (Ver vídeo).

Fuentes:

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