El volcán submarino de El Hierro

Seguramente habréis escuchado en las noticias sobre la actividad sísmica asociada a la erupción submarina que está teniendo lugar a unos dos kilómetros al sur de la Isla de El Hierro (Islas Canarias) desde octubre de 2011. Esta actividad ha provocado decenas de miles de terremotos de magnitud entre 1 i 5,1 en la escala de Richter y epicentro de entre 10 y 18 kilómetros de profundidad e incluso se ha evacuado varias veces a la población cercana frente al riesgo de desprendimientos.

La Isla de El Hierro era de las cuatro islas con actividad volcánica del archipiélago canario (junto a Lanzarote, Tenerife y La Palma) la que presentaba menor número de manifestaciones volcánicas, siendo la última erupción en 1793. Aún así, a partir de julio de 2011 comenzaron una serie de movimientos sísmicos de pequeña magnitud que desencadenan en octubre del mismo año, una erupción submarina al sur del núcleo pesquero de La Restinga, hasta finalizar la primera erupción en marzo de 2012. Se considera que la crisis sísmica comenzó en octubre de 2012. En marzo de 2013 se produjo una pequeña reactivación, con sismos de hasta 2,5 en la escala de Richter. En diciembre de 2013 se sintió el mayor seísmo desde que comenzó la crisis, con una magnitud de 5,1. En septiembre de 2014 se registraron nuevos eventos sísmicos de hasta 3,8 grados. Actualmente se siguen sintiendo sismos regularmente.

Si sigue esta actividad eruptiva podría dar lugar a la formación de una o varias nuevas islas. Este proceso puede ser rápido o tardar miles de años (por decir un período) y según Ramón Ortiz, profesor del CSIC, tendría varias etapas:

– Primero, la lava sube a la superficie acompañada de vapor y luego vuelve al fondo del mar haciendo crecer el edificio volcánico. (Esto es lo que sucede de forma periódica desde 2011).

Imágenes de la erupción del volcán de El Hierro. Fuente: www.lavanguardia.com
hierro1 Imágenes de la erupción del volcán de El Hierro. Fuente: http://www.lavanguardia.com

– En una segunda fase, se divisaría una columna de vapor en la superficie y, más adelante, explosiones de color negro. Esta es la fase más peligrosa. El peligro de explosividad crece cuanto más cerca de la superficie se produce.

– Por último, podría surgir una fuente de lava a raíz de la cual emergería una isla.

Investigadores del Grupo de Volcanología del Instituto de Ciencias de la Tierra Jaume Almera (ICTJA-CSIC) y del Instituto Geológico y Minero de España (IGME) han publicado en la revista científica ‘Natural Hazards and Earth System Sciences’ un artículo sobre un extenso trabajo de evaluación del peligro volcánico a largo plazo en la Isla de El Hierro.

A través del estudio de la actividad volcánica en el pasado y asumiendo que los patrones eruptivos serán similares en el futuro, el objetivo fundamental del estudio ha sido el identificar los escenarios volcánicos más probables y sus peligros correspondientes (flujos de lava, depósitos y flujos piroclásticos y caída de ceniza), así como estimar la probabilidad de ocurrencia. El resultado final, a través de la combinación de los escenarios más probables, es el primer mapa cualitativo de peligro volcánico de la isla de El Hierro.

A pesar de los estudios, es necesaria su observación e investigación para tener más información sobre la evolución de este fenómeno, saber si se trata de actividad residual o si se podría reactivar con mayor fuerza.

Por ello se han realizado campañas periódicas con buques y un conjunto de sensores distribuidos por la isla mediante los que se han podido realizar distintos análisis, así como se ha conseguido un mapa batimétrico del estado actual del fondo marino.

En concreto, se han realizado hasta hoy diez campañas, las siete primeras denominadas BIMBACHE dedicadas a monitorizar el crecimiento y forma del volcán, las tres últimas campañas VULCANO, la última en 2014 (proyecto de investigación del Plan Nacional, financiado por el Ministerio de Economía y Competitividad y fondos FEDER), cuyo objetivo es evaluar el impacto del proceso eruptivo sobre el ecosistema marino.

En las campañas Vulcano, los investigadores del Centro Oceanográfico del IEO en Canarias, han evaluado mediante boyas con sensores de alta precisión y resolución las condiciones físico-químicas y biológicas del volcán submarino (ver imagen siguiente), contaron también con un Vehículo de Observación Remota (VOR) con cámara acuática y gracias los buques oceanográficos Ramón Margalef y Ángeles Alvariño, se ha podido confirmar que el cono principal del volcán se sitúa ya a tan solo 87 metros respecto a la superficie del mar. Éste mide aproximadamente 1 kilómetro de diámetro en la base y viene acompañado de otros ocho conos secundarios, mucho más pequeños que el principal (vídeo del cono volcánico).

Estas investigaciones son de especial importancia, sobre todo teniendo en cuenta que el ecosistema afectado es uno de los más ricos y sensibles del territorio español. La isla de El Hierro fue declarada Reserva Mundial de la Biosfera en enero de 2000 y posee una Reserva Marina, La Restinga, al sur de la cual se localiza el foco eruptivo.

La erupción volcánica ha producido, entre otros efectos, la elevación de las temperaturas, la acidificación oceánica y la desoxigenación de las aguas, alterando así los ciclos biogeoquímicos del océano y el ecosistema marino.

Asimismo, se realizaron extracciones de material sólido sobre el cráter y colada lateral para conocer la evolución de la colonización faunística del nuevo fondo marino, puesto que la anterior vida de la reserva de La Restinga quedó prácticamente aniquilada. Los resultados revelan que van apareciendo nuevos organismos colonizadores y que por lo tanto, parece que el sistema se está recuperando.

En las investigaciones se ha seguido también el proceso de desgasificación de CO2 del volcán submarino. Existen estudios en los que se relaciona las emisiones anómalas de dióxido de carbono como preludio de los procesos de reactivación magmática y la erupción submarina.

Según Eugenio Fraile, investigador principal del proyecto Vulcano, “aunque la actividad sísmica continúa, eso no implica que vuelva a producirse una nueva erupción magmática”.

Independientemente de cómo pueda terminar este fenómeno natural, ya sea como la formación de un pequeño volcán marino o bien de la creación de una nueva isla volcánica, y a su vez los cambios ecológicos que se deriven, poder observarlo y estudiarlo tiene un indudable valor científico.

Fuente: AVCAN
Fuente: AVCAN

Fuentes:

Reportaje fotográfico: http://www.lavanguardia.com/vida/20111104/54237804607/la-erupcion-de-el-hierro-en-imagenes.html

Videos explicativos: https://www.youtube.com/watch?v=aeYrfZ9pjiA&feature=player_embedded

https://www.youtube.com/watch?v=CbpH1XrnAGQ

Enlaces de interés:

Visor de El Hierro, campañas BIMBACHE: http://www.ideo-elhierro.ieo.es/

Página oficial del proyecto VULCANO: http://www.vulcanoelhierro.es/

Web científica “Actualidad Volcánica de Canarias (AVCAN)”: http://www.avcan.org/

Noticias: http://www.antena3.com/especiales/noticias/volcan-hierro/

http://www.elhierrodigital.es/inicio/erupcion-volcanica

Publicaciones:

Long-term volcanic hazard assessment on El Hierro (Canary Islands): http://www.nat-hazards-earth-syst-sci.net/14/1853/2014/nhess-14-1853-2014.html

The submarine volcano eruption at the island of El Hierro: physical-chemical perturbation and biological response: http://www.nature.com/srep/2012/120705/srep00486/full/srep00486.html

The natural ocean acidification and fertilization event caused by the submarine eruption of El Hierro: http://www.nature.com/srep/2013/130125/srep01140/full/srep01140.html

2014 – Environmental monitoring of El Hierro Island submarine volcano, by combining low and high resolution satellite imagery (International Journal of Applied Earth Observation And Geoinformation) – Artículos Científicos en Revistas – (Eugenio, F., Martín, J., Marcello, J. and Fraile-Nuez, E.)

 

 

 

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