BioBlitz: la Biología al lado de casa

Si una cosa me ha sorprendido en mi aún breve periplo por el mundo de la ciencia, es como de desconectada de ella se siente a menudo todo aquel quién no tiene un contacto vocacional o profesional con alguna de sus múltiples ramas. La Biología no es la excepción, y es por ello que eventos como los BioBlitz, de los que os hablaré hoy, me parecen de capital importancia, ya que más allá de su aporte a nivel científico realizan una mayúscula tarea al mostrar al ciudadano de a pie que la Biología no está tan alejada de sus vidas como creen.

Los BioBlitz son eventos públicos en los que se realiza una prospección intensa de la biodiversidad de una zona delimitada de forma continua pero durante un breve período de tiempo (en general, unas 24h). En muchos de ellos, este estudio de campo implica tanto científicos y naturalistas como a la misma ciudadanía, a la que se invita y anima a tomar parte en el acontecimiento.  Con el objetivo de promover esta faceta divulgativa y participativa, muchos BioBlitz se llevan a cabo en parques urbanos o reservas naturales cercanas a ciudades.

Un Bioblitz, pues, aporta componentes a la investigación científica que no encontraríamos en un estudio científico de campo tradicional. A destacar, yo diría:

  • Reconocimiento de la biodiversidad local: A menudo, en el ideario popular, el término biodiversidad viene asociado a imágenes de Sir David Attenborough trepando hasta el techo de la jungla amazónica en uno de sus documentales para la BBC. Nada más lejos de la realidad, y es que aunque nadie niega que la variedad de organismos en dichos emplazamientos no tiene rival, en general se ignora la vasta biodiversidad de los lugares que nos rodean. Un BioBlitz ofrece la posibilidad no sólo de conocerla, sino también de comprender hasta qué punto es de vital importancia preservarla.
  • Contacto con la comunidad científica: Un BioBlitz rompe con el clásico estereotipo de un científico enfundado en una bata de laboratorio y con un peinado de sospechoso parecido con el que lucía Albert Einstein en sus años de madurez. Los BioBlitz proveen a la ciudadanía con la oportunidad de conocer de cerca a quienes hacen la ciencia, y a disipar intrigas que, de otro modo, intentarían resolver con la lectura de un extenso y más que probablemente soporífero artículo de Wikipedia… en el mejor de los casos.
  • Entretenimiento y diversión: los BioBlitz no crean el ambiente de seriedad y meticulosidad generalmente asociados a los estudios científicos, más bien lo contrario. Los BioBlitz adoptan una atmosfera festiva, y el tiempo reducido en que se realizan hace que la búsqueda de especies sea más excitante.

En el grupo en el que he trabajado yo, el de Artrópodos, la búsqueda de pequeños animales se acaba convirtiendo en una especie de Pokémon Go en el que los asistentes se esmeran en encontrar el máximo número y variedad de organismos e incluso comparan sus capturas una vez finalizada la búsqueda. Y todo esto sin necesidad de internet, oigan. Imagen: BioBlitz Stanford 2012 Sigue leyendo BioBlitz: la Biología al lado de casa

Control Biológico o pesticidas, ¿qué prefieres?

La población humana no deja de crecer y crecer año tras año, con una población actual de más de 7 billones de personas, y con la predicción de que alcanzará los 9 billones en 2050. Debido a este crecimiento poblacional, la agricultura ha tenido que intensificarse para poder satisfacer nuestras necesidades e intentar estar en situación de “seguridad alimenticia”, estado que asegura que hay suficiente comida para todos.

Para poder conseguir una mayor producción, la agricultura ha tenido que incrementar la mecanización, el uso de fertilizantes para aumentar las áreas cultivables, y el uso de pesticidas sintéticos para el control de plagas. En este post, nos vamos a centrar en este último aspecto.

¿Qué son las plagas? Pues se considera plaga a los animales que causan daños económicos a las personas, normalmente perjudicando a los cultivos.

¿Cómo combatimos las plagas? Tradicionalmente para acabar con estos molestos animales, usamos químicos orgánicos o sintéticos. Actualmente se usan varios tipos de químicos, tenemos los insecticidas para acabar con los insectos, los herbicidas para matar las “malas hierbas” (aunque realmente matan todas las plantas de la zona) y los fungicidas, que atacan a los hongos.

¿Son buenos estos pesticidas? Pues la verdad es que son efectivos, pero tienen sus aspectos negativos. Además no son una solución a largo plazo y hay que aplicarlos cíclicamente.

¿Qué efectos secundarios tienen los pesticidas? MUCHOS, así que sólo comentaremos los más importantes.

El principal efecto secundario del uso de pesticidas es la contaminación del suelo y la infiltración de los químicos hacia aguas subterráneas. Este punto es muy importante, teniendo en cuenta que cada vez disponemos de menos agua dulce potable, contaminar los ríos y acuíferos subterráneos, que son las reservas de agua dulce más importantes de la Tierra, no parece muy buena idea, ¿no?

Otro efecto muy importante es la llamada Bioacumulación. ¿Y qué es la bioacumulación? Pues significa que los pesticidas no se van una vez los usas, se quedan en las plantas y en el agua, y todos los animales que se alimentan de ellos van acumulando químicos en su organismo hasta causar su muerte.

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Fuente propia, Melani Martin de Hijas

Como ves en el gif, ésto es más peligroso para los animales en la cima de la cadena trófica, los superdepredadores, como son los lobos, las aves de presa, los tiburones y los humanos. Aunque en el caso de los humanos, necesitamos una gran dosis para llegar a la muerte, la bioacumulación de tóxicos si que puede provocarnos enfermedades y alergias. Si quieres saber más, puedes jugar con la imagen interactiva que encontrarás en: https://www.sciencelearn.org.nz/embeds/29-bioaccumulation-in-the-s

Otros efectos del uso de pesticidas, éstos ya más centrados en el mundo de la agricultura, serian la creación de animales resistentes a los pesticidas, és decir, animales plaga que no mueren; y la eliminación de enemigos naturales.

¿Quiénes son estos enemigos naturales de las plagas? Los enemigos naturales son los seres que causan la muerte de plagas de manera natural. Hay enemigos naturales distribuidos por todo el árbol de la vida y en su uso de basa el Control Biológico.

¿Control Biológico? Se entiende como Control Biológico “el uso de organismos vivos para disminuir la población o el impacto de un organismo plaga específico, haciéndolo menos abundante o menos dañino”.

Vale, pero ¿Qué especies son controladores biológicos y cómo se usan? Tenemos dos tipos de enemigos naturales:

Enemigos parásitos: serían los virus, las bacterias, los hongos y otros insectos, como las moscas y avispas parásitas. Los parásitos son muy eficientes a la hora de reducir plagas ya que un único parásito puede matar muchos insectos plaga. ¿Cómo los matan? en el caso de virus, bacterias y hongos, infectándolos y propagándose. En el caso de moscas y avispas, poniendo huevos en cientos de insectos. Además, los parásitos suelen tener huéspedes específicos y sólo afectan a esa especie concreta. Entonces, si tenemos una plaga de la cual conocemos un parásito, ¿crees que es inteligente utilizar dicho parásito para reducir la plaga en gran número y sin efectos secundarios?

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Enemigos depredadores: los depredadores son animales  que se alimentan de estos insectos plaga. Hay muchos depredadores naturales, entre ellos los pájaros, anfibios, mamíferos y otros artrópodos (invertebrados con patas articuladas como insectos y arañas).

¿Los insectos se alimentan de otros insectos? La respuesta es sí. Un caso muy conocido es el de la mariquita. Las mariquitas se alimentan de pulgón, una de las plagas más comunes, que no sólo afecta a los campos de cultivo, sino que también afecta a las plantas que podemos tener en nuestras casas.

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¿Crees que las mariquitas comen mucho? Pues cada mariquita se alimenta durante sus 20 días de vida adulta de unos 350 a 400 pulgones, y sus larvas seguirán alimentándose de ellos, aunque en menor ritmo.

Otros artrópodos depredadores de plagas son: hormigas; crisopas; avispas; sírfidos, un grupo de moscas; algunos ácaros, que atacan a otros ácaros; algunos hemípteros; arañas y mantis.

Los artrópodos ya hace tiempo que se utilizan como control de plaga biológico, y la manera más efectiva de que puedan cumplir con su función, es instalando plantas silvestres alrededor de los cultivos. Añadiendo plantas autóctonas (de la región en la que se encuentre el cultivo), estos artrópodos pueden instalarse de manera natural y permanecer en los cultivos durante años, controlando así de manera natural y continuada las especies plaga.

Otras especies que se utilizan des de hace largo tiempo como control de plagas, son las aves. La primera especie registrada utilizada, fue el miná común (Acridotheres tristis), un paseriforme (“pájaro cantor”), que fue introducido en 1762 des de la India a Maurutius para acabar con una plaga de saltamontes.

Finalmente, os pondré el ejemplo de un mamífero muy eficiente en el control de plagas. Los murciélagos. Los murciélagos se alimentan de insectos voladores, como los mosquitos, de los cuales un solo individuo de Pipistrellus pipistrellus, el pequeño murciélago de ciudad, puede comer más de 600 en una hora. Impresionante, ¿verdad? Resulta que los mosquitos ni siquiera son el alimento preferido de los murciélagos, sinó que prefieren comer polillas, que son más nutritivas. Por esto, los murciélagos se usan des de los años 50 para combatir las plagas en los cultivos de algodón, donde el murciélago Brasileño Tadarida brasiliensis ha ahorrado ¡entre 54 billones y 1 trillón de dólares anuales mundialmente!

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Si un murcielago tan pequeño puede comer tanto, ¿cuánto comerá uno de una especie más grande?

Desgraciadamente, la deforestación para, precisamente, crear campos de cultivo, ha acabado con los hogares de las especies que depredan a las especies plaga de manera natural, con lo que para poder beneficiarnos de estas especies, primero debemos proporcionales un lugar donde refugiarse.

Por último, cabe decir que se ha demostrado que todas estas especies hacen mejor su trabajo en campos de cultivo ecológico, dónde no se utilizan productos químicos sintéticos (aunque en muchos países sí está permitido de manera regulada el uso de compuestos de Azufre y Cobre, pesticidas naturales que son igualmente tóxicos).

Entonces, ¿si usamos pesticidas para acabar con las plagas, tenemos efectos secundarios de todo tipo? ¿y además hacemos que los enemigos naturales no puedan hacer su trabajo? Pues sí. Y, si los enemigos naturales no disminuyen las plagas, ¿eso significa que los campos quedan desprotegidos y se van a necesitar productos químicos otra vez? . ¿Hay manera de evitarlo? Por suerte sí. Si dejamos de utilizar productos químicos y adecuemos los campos. Plantando plantas silvestres en los márgenes de los campos para que vivan insectos y otros seres e instalando casas nido para aves y murciélagos para que puedan vivir cerca de los campos, recuperamos a gran parte de los enemigos naturales.

Ahora que sabes un poco más, ¿qué prefieres, los pesticidas o el control biológico? ¿una solución costosa en cuanto a dinero y efectos negativos y de corta duración; o una solución barata, natural y a largo plazo?

 

Si te ha interesado el post, no dudes en echar un vistazo a nuestros posts relacionados:

La esperanza de las abejas: El Urbanismo

… y los pájaros dejaron de cantar

 

Salidas al campo: Plantas comestibles I

Con la llegada del buen tiempo nos apetece pasar más tiempo en el campo, hacer excursiones, y si podemos regresar a casa con bolsas llenas de plantas comestibles, todavía mejor!

Así que esto es lo que hice hace pocas semanas. Actualmente resido en el sur de Suecia, y sí, el tiempo es imprevisible hasta en estas fechas! Hace dos días estábamos a casi 30 grados en el sol, y al día siguiente pasamos a estar a 11 grados, lluvia… (a principios de mayo se asomaron hasta algunos copos de nieve…).

Parece que no llega nunca el verano pero en cuanto empieza el calor, una explosión de vida se avecina. Como si la naturaleza aguarda unas ganas de estallar en color y vida por tantos meses sufridos de frío y escasa luz solar. No solo en pájaros, insectos y flores… sino incluso en personas. ( Se dice que la gente descubre a sus vecinos en verano, pues durante invierno ni se habían visto!) La verdad es que aprendes a apreciar mucho el sol que nos rodea en latitudes mediterráneas cuando llegas al norte de Europa y puedes estar hasta 3 semanas sin ver el sol… (ya veo aquí otro posible post sobre luz solar, vitamina D, y sus efectos en personas…!)

…Como si la naturaleza aguarda unas ganas de estallar por tantos meses sufridos de frío y escasa luz solar! Tulipanes del Jardín Botánico de Lund, Suecia (Mayo). Fuente propia.

Seguimos con la excursión en el campo. Hoy os hablo de una salida al campo peculiar. El departamento de Biología del cual pertenezo, hicimos una salida para identificar plantas comestibles de la región (algunas de las cuales también podemos encontrar en latitudes mediterraneas, y otras que són de latitudes centro-norte europa). Tuvimos una visita sorpresa de la televisión sueca, así que hicieron un buen reportaje (y divertido) sobre la excursión (que podéis ver al final del post – y practicar inglés y sueco – 🙂 ).

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La Casa del Agua de Trinitat Vella y la historia de la ciudad siempre sedienta.

¿Que necesitamos para construir un pueblo, una ciudad, una civilización? Mano de obra, materiales de construcción, el conocimiento para ponerlo todo en marcha, etc. Pero hay una cosa mucho más importante, algo de lo que ya hemos hablado alguna vez en este blog, y que damos por sentado: El agua.

Quizás creáis que es algo obvio pero a menudo subestimamos como el acceso al agua y el garantizar su consumo construyen la ciudad. Pensad un momento en los acueductos romanos, por ejemplo, que son construcciones titànicas y que aún perduran en muchas ciudades de Europa. No son como las piràmides o las catedrales, monumentos a la fe o a las instituciones. Los acueductos son monumentos a la persistencia por sobrevivir en un lugar, por expandir una ciudad, y podemos encontrar más ejemplos en casi todas las ciudades del mundo, pero hoy os explicaré uno de Barcelona.

Barcelona ha sido siempre una ciudad sedienta. Desde que la pequeña Barcino, la ciudad romana, empezara a expandirse, los ríos de los que disfruta siempre han aportado lo justo o lo insuficiente a sus habitantes. El agua que entra en la urbe no solo se utiliza para el consumo, como ya sabréis, y ya en la edad media gran parte de esta agua movía los molinos de harina y de la indústria peletera.

La cuenca del Rio Besos ha sido una de las principales fuentes de agua de la parte superior de la ciudad. Fijaos especialmente en la población de Montcada i Reixac y su cercanía a Barcelona.

Las minas de Collserola, la montaña que envuelve a Barcelona, fueron también una fuente de agua durante muchísimo tiempo, pero a finales del siglo XVIII, casi llegada la revolución industrial, la situación era ya dramàtica, y durante la sequía de 1776 se tomo la determinación de abrir una mina de agua en Montcada.

Estas minas consistían en galerías excavadas bajo el lecho del río Besos, ya que el terreno de este lecho era muy permeable y facilitaba la filtración de la mayoría del agua. La solución pasaba pues por extraer todas estas aguas subterràneas y llevarlas a la ciudad. Las minas de Montcada fueron explotadas, ampliadas, ampliadas otra vez, bombeadas y expandidas a lo largo de los siglos XIX i XX para satisfacer la pantagruélica demanda de Barcelona.

Pero el agua que necesitaba la ciudad no solo tenía que ser abundante, también tenía que tener bastante fuerza para mover los molinos de las diferentes industrias que se beneficiaban de la energía hidráulica. De manera que este agua se hacía subir hasta cotas cada vez más altas, para que cayera con la fuerza suficiente a lo largo de su recorrido.

Hasta 1919, Barcelona tampoco disponía de un sistema de desinfección del agua. Dadle un par de vueltas a eso: hasta bien entrado el siglo XX, el agua de Barcelona se distribuía sin desinfectar. Afortunadamente, la filtración del sedimento en las minas eliminaba gran parte de los patógenos del agua, pero no fué suficiente para evitar la epidemia de fiebre tifoidea que asoló la ciudad en 1914 (en muchas fuentes encontrareis que fué una fiebre de tifus, pero el tifus lo contagian las picaduras de parásitos como garrapatas y pulgas, así que no tiene nada que ver con la desinfección del agua).

Y aquí es donde os quiero hablar de un edificio singular, testimonio de toda esta historia.

En lo más alto del barrio de Nou Barris, en unas de las àreas más marginales de Barcelona, en la misma falda de Collserola, podemos encontrar una construcción de arquitectura modernista que destaca entre el resto de edificios de aspecto basto y sencillo. Se trata de la Casa del Agua de Trinitat Vella.

La Casa del Agua de Trinitat Vella con su aspecto actual. Después de dejar de funcionar como elemento de gestión hídrica, albergo unos pequeños huertos urbanos para los habitantes. Actualmente esta remodelada y la SCEA la gestiona como espacio de Educación Ambiental.

Este edificio Modernista se construyó en el 1919, una época en la que Barcelona estaba finalizando su expansión más rápida, que daría lugar a l’Eixample (o Ensanche) en el centro de la ciudad, pero por aquel entonces, Nou Barris aún no existía y el àrea donde se construyó la Casa del Agua estaba escasamente urbanizada.

La epidemia de fiebre tifoidea de 1914 de la que os he hablado antes fue consecuencia de que las aguas de las Minas de Montcada eran portadoras de las bacterias de esta enfermedad, debido a contaminación por heces. La corriente higienista ya había llegado a España y se tenía muy en cuenta en las decisiones urbanísticas, como en la creación de un sistema de alcantarillado eficiente y también tuvo que ver en la decisión de edificar la Casa del Agua.

Este nuevo edificio no solo proporcionaba una nueva entrada de agua a la ciudad a una cota de altura muy superior a la que se disrutaba hasta entonces (pasando desde los 18 hasta los 50 metros), también fué la primera estación de cloración y desinfección de aguas urbanas de la ciudad de Barcelona, y sirvió a su cometido durante casi todo el siglo, hasta el año 1989.

Actualmente el edificio de la Casa del Agua de Trinitat Vella se conserva como equipamiento de educación ambiental gestionado por la Sociedad Catalana de Educación Ambiental (SCEA) desde este mismo año. Su preservación es importante no sólo por su importancia histórica y valor arquitectónico, sino por el gran valor que ha tenido siempre para los habitantes de Nou Barris.

La Casa del Agua aún conserva los depósitos de cloración, la mayoría del sistema de cañerías y un paseo subterràneo hasta la casa del agua del barrio vecino. Y en lo más profundo, un depósito de miles de metros cúbicos completamente restaurado.

Sí, yo también me lo he preguntado ¿Como te las apañas para perder durante decadas algo de este tamaño?

Hay más sobre la historia de la gestión del agua en la ciudad que podéis aprender en la Casa del Agua, como la historia del Puente de los Tres Ojos que formaba parte del paisaje del barrio y desapareció durante décadas para ser reencontrado de nuevo durante unas excavaciones. Os animo a que visiteis este espacio y conozcais las actividades que se realizan en este edificio bellísimo y lleno de historia.

Conociendo la historia de la Casa del Agua conocemos hasta que punto el agua ha dado forma a la ciudad. La historia de sus gentes y sus industrias que, como la misma ciudad, siempre han estado sedientas.

Fuente:

La Casa de L’aigua de Trinitat Vella. Barcelona i les captacions municipals en Montcada. Manel Martín i Pascual

La robin-hood de la ciencia

El artículo de hoy me parece relevante por varios aspectos. Para empezar, tocaré un tema bastante interesante y es el negocio que hay detrás de la ciencia (concretamente de las editoriales que publican los artículos científicos). Por otra parte, resaltaré la figura de una científica que, a mi punto de vista, ha hecho mucho por la difusión del conocimiento.

¿Queréis saber cómo se enlazan estos dos temas? Pues seguid leyendo.

Para que entendáis bien el proceso, dejad que os resuma el funcionamiento de la producción científica. Normalmente tengo un proyecto con unos objetivos concretos, realizo la investigación y hago una o más publicaciones de los resultados. Cuantas más publicaciones tenga como investigador y cuando mayor sea la calidad de estas, es más probable que acepten algunos de los proyectos que solicito, ya que es eso lo que me avala como científico.

De esta forma, los papers se convierten en mi aval laboral, son lo que muestra lo que puedo hacer y la forma en que trabajo. Además, cuando más personas te lean es probable que más personas te cien, de forma que tu articulo tendrá más impacto en el mundo científico. De hecho publiqué hace unos meses una reseña de Mendeley, un gestor de artículos 

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Aunque la idea detrás de un científico suela estar relacionada con laboratorios y experimentos, una gran parte del tiempo suele estar dedicada a leer artículos

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Bosque con niebla

Shinrin-yoku

“A veces, vale la pena salir del camino y adentrarse en un bosque. Encontrará cosas que no ha visto nunca” (Alexander Graham Bell; científico e ingeniero escocés)

Bosque
Bosque en primavera

Pasear sigilosamente por un bosque cubierto de niebla baja, acariciar la corteza de un árbol centenario, observar el crecimiento de las hojas y pararse a oler las flores son algunas de las sensaciones que nos ofrece el shinrin-yoku.

Cuando los japoneses hablan de shinrin-yoku se refieren a hacer un paseo corto por el bosque. No se trata de hacer ejercicio aeróbico ni de montañismo. Es un simple paseo donde el único requisito es tener un poco de tiempo. El objetivo es sencillo; relajarse.  Sigue leyendo Shinrin-yoku

El Torcal de Antequera, Tierra de Amonites

Hoy os hablaré de una excursión singular. Una salida al campo con un gran valor añadido, con hallazgos que personalmente me fascinan. Son de los que nos hacen viajar en el tiempo, un viaje de millones de años… Hoy nos vamos al paraje natural Torcal de Antequera, Andalucía.  Sigue leyendo El Torcal de Antequera, Tierra de Amonites